The Attractiveness of Sin

One  of  the  most  startling  insights  into  sin  and  the  nature  of  this  world  comes  from  the  French  Jewish  philosopher,  Simone  Weil,  who  died  in  1943  but  not  before  she  was  converted  through  reading  George  Herbert’s  poem,  ‘Love  bade  me  welcome’.  She  observed:  ‘Nothing  is  so  beautiful,  nothing  is  so  continually  fresh  and  surprising,  so  full  of  sweet  and  perpetual  ecstasy  as  the  good.  No  deserts  are  so  dreary,  monotonous  and  boring  as  evil.  But  with  fantasy  it  is  the  other  way  round.  Fictional  good  is  boring  and  flat,  while  fictional  evil  is  varied,  intriguing,  attractive  and  full  of  charm.’

The  first  part  of  the  observation  is  surely  correct,  in  the  long  run  at  least:  the  good  is  fresh  and  beautiful,  and  evil  quickly  becomes  boring.  The  second  part  of  the  observation  is  probably  largely  true,  but  more  problematical.  Dostoyevsky  commented  that  it  was  virtually  impossible  for  a  novelist  to  portray  perfection  in  a  realistic  way.  Yet  he  tried  hard  in  The  Brothers  Karamazov,  with  Alyosha  and  the  Elder  Zosima,  and  surely  did  not  fail  miserably.  Fictional  good  can  be  captivating,  but  the  media  almost  invariably  go  for  the  easier  option  of  presenting  evil  or  flawed  good  that  is  very  compelling  to  fallen  human  beings.

The  main  point  to  be  made  here  is  that  when  the  Bible  lists  sins  that  are  worthy  of  denunciation  (e.g.  Rom.1:29-31;  Gal.5:19-21),  we  ought  not  to  think  that  they  are  so  repellent  that  merely  to  name  them  turns  people  away  from  them.  No,  the  Bible  knows  that  our  hearts  are  deceitful  and  desperately  sick,  and  beyond  our  understanding  (Jer.17:9)  and  that  Satan  is  a  crafty  and  wily  foe,  far  beyond  our  capacity  to  resist  (Gen.3:1;  2 Cor.2:11).  We  are  rarely  tempted  to  commit  absolute  evil  in  any  bald  sense.  Rather,  Satan  comes  to  us  as  an  angel  of  light  (2 Cor.11:14).

Is  that  not  true?  In  the  entry  of  sin  into  the  world  of  human  beings,  Eve  disobeyed  not  by  shaking  her  fist  at  God  and  openly  rebelling  against  all  that  is  good.  That  she  did,  but  it  came  about  because  she  convinced  herself  that  the  tree  was  good  for  food,  that  it  was  a  delight  to  the  eyes,  and  that  it  would  make  her  wise  (Gen.3:6).  In  doing  evil,  she  believed  that  good  would  come.  Even  in  the  Satanic  temptations  of  the  Son  of  God  Himself,  the  devil  sought  to  present  disobedience  in  attractive  forms.  ‘Better  bread  than  stones,  if  one  is  hungry  –  surely  that  is  true!’  ‘Do  something  spectacular,  and  claim  Psalm  91  as  today’s  inspiring  text  for  daily  living.’  And  ‘Claim  the  world  by  worshipping  me’  (see  Matt.4:1-11).  Nowhere,  does  our  adversary  mention  greed,  pride,  lust,  or  tyranny  –  sin  can  be  dressed  up  to  appear  almost  reasonable.

Even  for  us,  as  those  who  are  naturally  dead  in  sins,  it  seems  that  it  is  important  to  be  seen  to  be  right  and  good,  even  if  we  are  not.  Dr  Willie  Parker  declared  that  it  was  Martin  Luther  King’s  discussion  of  the  parable  of  the  good  Samaritan  that  led  him  from  2009  to  leave  obstetrics  to  be  a  full-time  provider  of  abortions  for  women  living  in  the  southern  states  of  the  USA.  The  seventeenth century  French  writer,  François  de  La  Rochefoucauld,  noted  that  ‘Hypocrisy  is  the  homage  vice  pays  to  virtue.’  Killing  babies  sounds  so  awful;  being  a  good  Samaritan  sounds  so  noble.

On  25  July  2018  news  came  through  of  the  death  at  the  age  of  31  of  Oksana  Shachko.  She  was  a  founder  of  Femen,  a  group  of  feminists  who  in  a  debased  way  protested  that  they  were  against  sexual  exploitation.  Ms  Shacko  apparently  left  the  group  in  2014,  declaring  that  it  had  become  empty.  Yet  she  found  no  true  solace,  and  her  death  seems  to  have  been  a  suicide.  This  did  not  stop  Femen  from  resorting  to  the  usual  rhetoric:  ‘Oksama  fought  for  justice,  she  fought  for  equality,  she  fought  for  herself  and  all  women  as  a  hero.’  One  must  suppose  that  the  truth  would  be  too  much  to  face.

Sin  dresses  attractively,  and  this  overcame  Eve  in  her  unfallen  state.  The  devil  thought  that  the  same  tactic  was  his  only  hope  of  undoing  the  Son  of  God.  In  our  fallen  state,  we  are  easily  deluded,  and  convince  ourselves  that  evil  is  right  and  good,  even  noble  and  enhancing.  No  wonder  we  are  told  so  often  not  just  to  be  good,  but  to  be  strong,  to  beware,  and  to  be  armed  against  the  wiles  of  the  devil  (Matt.10:16;  1 Cor.16:13;  Eph.6:10-13).  

With  warmest  regards  in  Christ,

Peter  Barnes