More Than We Could Ask or Think

About  mid-way  through  his  epistle  to  the  Ephesians,  Paul  pauses  to  utter  a  doxology:  ‘Now  to  Him  who  is  able  to  do  far  more  abundantly  than  all  that  we  ask  or  think,  according  to  the  power  at  work  within  us,  to  Him  be  glory  in  the  church  and  in  Christ  Jesus  throughout  all  generations,  forever  and  ever.  Amen’  (Eph.3:20-21).    No  wonder  that  F.  F.  Bruce  refers  to  Paul’s  ‘super-superlatives’!  Paul  has  tried  to  ponder  the  imponderable  and  comprehend  the  incomprehensible  in  the  breadth  and  length  and  height  and  depth  of  the  love  of  Christ  and  the  fullness  of  God  (Eph.3:17-19).

So  often  God  will  bless  His  people  beyond  what  they  could  ever  have  asked  or  thought.  After  becoming  king  of  all  Israel,  David  felt  convicted  that  he  ought  to  build  a  house  for  God,  as  the  ark  of  the  covenant  (the  sign  of  God’s  presence)  had  been  carried  about  in  a  tent  since  the  time  of  the  Exodus.  However  well-intentioned  David’s  desire  was,  God  refused  it  and  instead  promised  David  a  different  kind  of  house  –  one  which  would  culminate  in  the  coming  of  the  everlasting  King  of  David’s  line  who  would  rule  over  God’s  kingdom  forever  (2 Sam.7:1-16).  David  wanted  to  build  a  house  (a  temple)  for  God;  God  gave  him  a  household  which  would  lead  to  the  promised  Messiah.

Indeed,  before  this  Israel  had  sinfully  demanded  a  king  ‘like  all  the  nations’  (1 Sam.8:5).  Instead,  God  would  ultimately  give  His  people  a  king  unlike  all  the  nations,  God  incarnate,  whose  kingdom  is  not  of  this  world  (John 18:36).  God  answered  in  a  way  that  the  original  supplicants  could  not  have  conceived.  If  we  know  how  to  give  good  gifts  to  our  children,  how  much  more  will  the  heavenly  Father  give  the  Spirit  to  those  who  ask  Him  (Luke 11:13)!

God  often  answers  in  unexpected  ways.  In  order  to  escape  the  unruly  students  of  Carthage,  Augustine  deceived  his  mother  and  made  his  way  to  Rome  in  383.  His  mother,  Monica,  wept  and  prayed  that  he  would  not  go  to  Rome  and  that  he  would  become  a  Christian.  God  granted  the  latter  petition  but  not  the  first.  To  Monica,  they  seemed  connected;  to  God  they  were  separable.  In  any  case,  He  answered  her  in  a  way  she  could  not  have  asked  or  thought.

Something  similar  can  be  seen  in  the  life  and  hymns  of  John  Newton.  His  hymn  on  prayer  is  often  quoted,  rightly  so:

Thou  art  coming  to  a  King;

            Large  petitions  with  thee  bring;

            For  His  grace  and  power  are  such, 

None  can  ever  ask  too  much.

Yet  he  has  another  hymn  which  tells  of  his  prayer  for  sanctification:

I  asked  the  Lord  that  I  might  grow

In  faith,  and  love,  and  every  grace.

He  expected  that  God  would  answer  his  request,  subdue  his  sins,  and  give  him  rest.  Instead,  he  was  put  through  the  wringer,  and  finally  learned  God’s  lesson:

These  inward  trials  I  employ,

            From  self  and  pride  to  set  thee  free,

And  break  thy  schemes  of  earthly  joy,

That  thou  mayst  seek  thy  all  in  Me.

A  hard  lesson,  no  doubt,  but  in  the  end  greater  than  Newton  could  have  imagined.

In  1972  one  of  the  classic  photographs  of  the  Vietnam  War  was  of  a  nine  year  old  girl,  Kim  Phuc  Phan  Thi,  running  down  a  road.  She  was  naked  and  shrieking  in  pain  and  fear,  with  a  napalm  cloud  billowing  behind  her.  She  managed  to  survive  this  dreadful  ordeal,  and  came  to  pray  to  the  gods  of  Cao  Dai  for  healing  and  peace,  but  found  none.  At  the  age  of  nineteen  she  came  across  a  New  Testament  in  a  library,  and  wondered  if  Christ  could  make  sense  of  her  pain  and  isolation.  By  the  end  of  1982  she  was  a  Christian,  and  praying  for  those  who  had  so  scarred  her.  Decades  later,  she  realised:  ‘Those  bombs  led  me  to  Christ.’  Who  could  have  imagined  it?

Saul  was  looking  for  lost  donkeys  when  Samuel  declared  that  he  would  be  king.  Something  similar  can  often  be  discerned  in  the  lives  of  all  God’s  people.  To  cite  Richard  Sibbes:  ‘Whatever  God  takes  away  from  His  children,  He  either  replaces  it  with  a  much  greater  favour,  or  else  gives  strength  to  bear  it.’  And  at  the  end,  as  John  Newton  put  it:  ‘I  am  still  in  the  land of  the dying.  I  shall  be  in  the  land  of  the  living  soon!’


With  warmest  regards  in  Christ,

Peter  Barnes