Disordered Desires

One  of  Augustine  of  Hippo’s  most  stimulating  insights  concerned  that  of  ‘disordered  desires’,  often  translated  as  ‘disordered  loves’.  In  life  we  sometimes  battle  outright  temptations  to  commit  evil  deeds,  but  more  commonly  our  lives  consist  of  trying  to  getting  our  desires  in  the  right  equilibrium.  Sometimes  it  is  quite  clear.  When  the  Israelites  complained  in  the  wilderness  that  they  would  have  been  better  off  remaining  in  Egypt,  they  were  sinning  against  God  (Ex.14:12;  Num.14:3-4).  The  same  can  be  said  of  Jonah’s  expressed  wish  for  death  rather  than  life  (Jonah 4:3, 8).  We  are  better  off  suffering  great  loss  than  sinning  (Matt.18:8-9).  In  all  these  things,  the  choice  in  each  context  is  one  between  good  and  evil.

At  other  times  we  may  be  landed  in  situations  where  competing  desires  reveal  the  disorder  brought  about  by  the  Fall  –  rather  than  obvious  temptations  to  indulge  in  sin.  Twice  in  His  ministry  Jesus  cites  Hosea 6:6,  ‘I  desire  mercy,  and  not  sacrifice’  (Matt.9:13;  12:7).  In  each  case  the  temptation  is  much  more  subtle,  and  an  indication  of  our  disordered  desires  and  the  need  to  get  priorities  right.  There  are  genuine  issues  about  associating  with  sinners  (Matt.9)  and  about  keeping  the  Sabbath  (Matt.12).  In  the  hurly  burly  of  life,  however,  they  have  to  be  fitted  in  with  the  obligation  to  bring  salvation  to  sinners  and  to  show  mercy  seven  days  a  week.

We  can  pursue  something  which  is  lawful,  but  do  it  unlawfully,  as  it  were,  in  a  disordered  way.  Lot’s  choice  of  living  in  the  Jordan  Valley  in  the  city  of  Sodom  was  clearly  selfish,  foolish,  destructive,  and  very  costly  in  the  end  (Gen.13:8-13).  Yet,  for  all  his  attempts  to  obscure  it,  Lot  was  a  saved  man,  accounted  as  righteous  before  the  Lord  (2 Pet.2:6-10).  In  itself,  living  in  an  attractive  place  is  not  wrong;  it  is  just  that  Lot’s  self-centredness  kept  him  from  asking  the  right  questions.  A  good  name  is  better  than  riches  (Prov.22:1)  and  a  good  testimony  better  than  green  pastures.

It  is  good  to  do  the  necessary  household  chores;  it  is  better,  as  the  opportunity  arises,  to  hear  the  word  of  Christ  (Luke 10:38-42).  There  is  an  account  of  the  near-conversion  of  Redbad,  the  king  or  duke  of  Frisia  who  died  in  719.  He  was  almost  baptised  until  he  was  told  that  he  would  not  meet  any  of  his  pagan  ancestors  in  the  life  to  come.  This  disturbed  him,  so  changed  his  mind.  Respecting  one’s  ancestors  is  good,  but  preferring  them  to  Christ  is  idolatry.  Life  is  good,  and  we  ought  to  take  sensible  steps  to  preserve  it  (e.g. Matt.10:23),  but  ultimately  God’s  loving  kindness  is  better  than  life  (Ps.63:3),  so  we  must  be  prepared  to  die  rather  than  disobey  God  (e.g.  Dan.3:16-18).  This  makes  sense  of  martyrdom  –  and  the  cross,  for  that  matter.

In  420  Augustine,  along  with  Alypius,  talked  the  general,  Boniface,  out  of  leaving  public  life  and  becoming  a  monk.  Augustine  wrote  to  Boniface:  ‘Do  not  imagine  that  no  one  can  please  God  while  he  is  engaged  in  military  service.’  Rather  more  compellingly,  on  4  December  1785  William  Wilberforce  asked  Newton  to  meet  with  him  secretly.  The  newly  converted  Wilberforce  was  wondering  whether  to  remain  as  a  Christian  in  the  House  of  Commons,  and  Newton  advised  him  to  serve  the  Lord  in  public  office.  In  each  case,  the  alternative  was  lawful  (if  we  grant  monasticism,  for  the  sake  of  argument),  but  there  was  a  better  option.

Detained  either  in  prison  or  under  house  arrest,  the  apostle  Paul  told  the  Philippians  that  he  could  either  be  executed,  and  go  to  be  with  Christ  which  is  far  better  than  living  in  the  here  and  now,  or  he  could  be  released  and  that  would  be  for  the  benefit  of  Christians  who  would  be  much  blessed  by  his  teaching  and  his  presence  (Phil.1:21-26).  In  this  case  there  is  no  sense  of  disordered  desires,  but  another  indication  that  life  is  not  full  of  simple  ‘yes  or  no’  situations.

The  Bible  tells  us  in  every  situation  to  escape  evil  (1 Cor.10:13),  but  sometimes  the  disorder  of  the  world  plays  upon  the  disorder  in  our  own  souls,  and  we  choose  what  in  itself  may  be  without  reproach  but  yet  not  be  as  God  would  have  us  go.  A  godly  balance  is  required  as  we  deal  with  marriage,  parenthood  and  work,  to  give  three  obvious  examples.  Try  not  to  sacrifice  the  best  on  the  altar  of  the  lawful.

With  warmest  regards  in  Christ,
Peter  Barnes