Dealing with Bitterness and Resentment

Our  Puritan  forebears  used  to  refer  at  times  to  ‘darling  sins’  or  ‘besetting  sins’,  meaning  there  are  sins  that  can  keep  coming  back  at  us  and  show  us  how  fallen  we  still  are,  even  after  trusting  in  Christ.  One  of  the  most  common  sins  is  that  of  harbouring  a  spirit  of  bitterness  and  resentment.  Having  lodged  in  our  hearts  and  minds,  such  a  spirit  may  indwell  us  for  years,  and  in  fact  be  inflated  with  the  passing  of  time.  Often  it  can  bubble  to  the  surface  when  people  are  thrown  together,  as  at  weddings  and  funerals.  It  is  usually  greatest  with  people  we  know  best,  and  can  be  especially  virulent  in  our  homes.  There  can  be  terrible  scarcely-contained  bitterness  felt  by  one  spouse  towards  the  other,  or  by  a  child  to  a  parent,  or  even  parents  towards  a  child  who  has  disrupted  their  easy  lifestyle.

Almost  anything  can  trigger  off  such  a  spirit.  There  was  a  measure  of  resentment  in  Martha’s  complaint  to  Jesus  when  her  sister,  Mary,  sat  at  Jesus’  feet  to  listen  to  Him  instead  of  helping  with  the  chores:  ‘Lord,  do  you  not  care  that  my  sister  has  left  me  to  serve  alone?  Tell  her  then  to  help  me’  (Luke 10:40).  Something  similar  took  place  when  James  and  John,  presumably  at  the  instigation  of  their  mother,  asked  Jesus  whether  they  could  sit,  one  at  His  right  hand  and  the  other  at  His  left  in  His  glory  (Mark 10:35-37).  Jesus  replies  to  them,  but  note  that  when  the  other  ten  disciples  heard  about  this,  they  began  to  be  indignant  at  James  and  John  (Mark 10:41).

Presumably,  Martha  and  the  ten  disciples  –  even  Judas  –  got  over  their  resentment  in  one  way  or  another.  Nevertheless,  we  are  confronted  with  this  time  and  again  in  our  own  lives.  It  is  not  something  that  we  ought  to  be  content  to  drift  through  in  the  hope  that  we  will  forget  most  episodes  and  become  more  pleasant  to  live  with.  We  are  to  be  more  decided  than  that.  There  is  a  ‘put  off’  to  be  performed  first.  So,  Paul  tells  the  Ephesian  church,  ‘Let  all  bitterness  and  wrath  and  anger  and  clamour  and  slander  be  put  away  from  you,  along  with  all  malice’  (Eph.4:31).  To  confess  the  grace  of  Christ  and  to  be  full  of  resentment  is  dangerous  and  contradictory.  ‘See  to  it  that  no  one  fails  to  obtain  the  grace  of  God;  that  no  root  of  bitterness  springs  up  and  causes  trouble,  and  by  it  many  become  defiled’  (Heb.12:15).

Paganism  is  not  noble  and  free,  as  it  is  often  portrayed,  but  full  of  unresolved  resentment.  In  June  2009  I  visited  the  Roman  baths  in  Britain,  and  was  shocked  by  the  pagan  ‘curse  tablets’.  Here  is  one  of  them:  ‘Lord  Neptune,  I  give  you  the  man  who  has  stolen  the  gold  coin  and  the  six  silver  coins  of  Muconius.  So  I  give  the  names  who  took  them  away,  whether  male  or  female,  whether  boy  or  girl.  So  I  give  you,  Niskus,  and  to  Neptune  the  life,  health,  blood  of  him  who  has  been  privy  to  that  taking-away.  The  mind  which  stole  this  and  which  has  been  privy  to  it,  may  you  take  it  away.  The  thief  who  stole  this,  may  you  consume  his  blood  and  take  it  away,  Lord  Neptune.’  The  curses  were  extraordinarily  severe  compared  to  the  relatively  minor  nature  of  the  offence  (usually  related  to  stealing  a  towel  or  money  at  the  bath  house).  Apparently,  Roman  pagans  in  Britain  knew  how  to  be  unforgiving.

Let  me  raise  three  points  that  ought  to  help  the  Christian  to  go  to  the  ‘put  on’  stage,  whereby  he  or  she  can  overcome  evil  with  good  (Rom.12:21).  First,  look  to  the  example  of  Christ:  ‘When  He  was  reviled,  He  did  not  revile  in  return’  (1 Pet.2:23).  His  suffering  and  death  on  the  cross  were  atoning  for  sinners  –  that  is  crucial  to  recognise  –  but  they  also  leave  us  with  an  example,  indeed,  the  supreme  example.  We  sinners  ought  not  to  resent  other  sinners  when  the  Sinless  One  did  not  lash  out  at  them.

Secondly,  remember  the  judgment  which  will  disclose  the  purposes  of  the  heart  (1 Cor.4:4).  Unrighteousness  is  a  real  issue  for  us  before  God,  but  so  is  self-righteousness.  Australia  is  at  present  tearing  its  political  leaders  apart  when  it  has  itself  lost  its  moral  compass.  Adultery  is  wrong,  but  we  must  be  free  to  pursue  ‘love’  wherever  it  leads  –  what  kind  of  a  moral  philosophy  is  that?  God  is  not  so  superficial.  His  judgments  are  searching,  discerning  the  thoughts  and  intentions  of  the  heart,  leaving  us  utterly  exposed  before  the  One  with  whom  we  have to  do  (Heb.4:12-13).  That  ought  to  soften  us,  as  well  as  awaken  us.

Thirdly,  live  in  the  light  that  God  is  both  good  and  sovereign.  In  this  way,  Joseph  kept  himself  from  bitterness  in  dealing  with  his  brothers  who  had  sold  him  off  as  a  slave,  and  left  him  for  dead.  When  they  finally  met  again,  over  twenty  years  later,  Joseph  reassured  them  ‘God  sent  me  before  you  to  preserve  for  you  a  remnant  on  earth,  and  to  keep  alive  for  you  many  survivors’  (Gen.45:7).  A  bitter  Joseph  would  have  been  understandable;  a  forgiving  Joseph  is  a  result  of  knowing  the  sovereign  goodness  of  God.

So  may  this  besetting  sin  become  less  besetting  amongst  the  people  who  profess  the  name  of  Christ.