God’s Essential Attribute and our Greatest Need

For  some  time  there  has  been  an  error  which  has  been  nurtured  in  evangelical  circles  which  sounds  thoroughly  evangelical  yet  actually  undermines  the  whole  message  of  the  evangelical,  that  is  to  say  biblical,  faith.  Because  our  greatest  need  as  sinful  human  beings  is  for  God  to  show  His  grace  to  us,  it  has  become  common  to  hear  of  the  grace  of  God  proclaimed  as  though  that  were  His  essential  attribute,  if  we  can  put  it  like  that.  God  is  grace,  and  so  is  obliged  by  His  very  nature  to  be  gracious.

Yet  there  is  something  quite  drastically  wrong  with  this  presentation  of  the  gospel.  Somehow,  evangelicals  have  come  to  be  reading  the  wrong  road  map  –  or  reading  the  right  road  map  wrongly.  There  is  a  Richmond  in  New  South  Wales  and  there  is  a  Richmond  in  Victoria.  If  one  is  hoping  to  arrive  at  one  of  them,  one  needs  to  make  sure  that  one  is  in  the  right  state.  A  destination  with  the  same  name  is  not  the  same  destination.

What,  then,  is  God’s  essential  attribute?  The  question  itself  sounds  heretical,  so  one  hesitates.  All  of  God’s  attributes  fit  together  seamlessly,  so  none  of  them  can  be  regarded  as  anything  like  ‘additions’.  Nevertheless,  God  must  be  eternal  or  else  there  would  be  something  behind  God,  or  an  infinite  regress  of  gods  (Ps.90:2;  102:27;  Isa.44:6).  He  is  also  holy,  and  He  must  be  holy  (Lev.19:2;  Isa.6:5);  it  is  impossible  for  Him  to  sin  (Tit.1:2;  Heb.6:18).  One  must  add  that  He  is  self-sufficient;  He  is  not  like  us  in  that  He  does  not  need  anything  (Acts 17:25).  When  Israelites  offered  Him  sacrifices,  He  reminded  them,  and  us,  that  He  already  owned  everything  in  all  creation  (Ps.50).

We  have  now  arrived  at  a  difficulty  in  that  God  is  love  (1 John 4:8)  and  He  is  a  consuming  fire  (Heb.12:29).  He  had  no  deep-seated  need  to  create  the  world  (but  He  did)  nor  us  (but  He  did)  nor  to  redeem  anybody  from  sin  and  death  (but  He  did).  What  impelled  Him  to  do  this?  Clearly,  it  was  His  loving  kindness,  overflowing  mercy,  and  undeserved  love.  So  it  is  by  grace  that  we  are  saved  (Eph.2:8).  God  is  described  as  being  ‘rich  in  mercy’  (Eph.2:4).  Would  not  any  Christian  want  to  ponder  that  truth,  and  any  preacher  to  expound  it?

Yet  if  we  are  not  careful  we  may  understand  it  in  a  way  that  actually  debases  it.  We  owe  God  a  debt  which  we  cannot  pay  and  yet  if  we  profess  to  have  received  His  grace  without  knowing  what  it  means  we  have  nothing  (Matt.18:21-35).  This  takes  us  to  the  heart  of  the  matter.  Many  understand  the  book  of  Romans  to  be  teaching  justification  by  God’s  free  grace  which  we  receive  by  faith.  True  enough,  but  look  at  what  Paul  says  about  Christ’s  shed  blood  in  propitiation  for  the  sins  of  His  people.  Calvary  shows  the  righteousness  of  God,  that  He  might  be  just  and  the  justifier  of  the  one  who  has  faith  in  Jesus  (Rom.3:25-26).

Grace  is  an  attribute  that  bounces  off  justice;  if  there  is  no  justice,  there  is  not  grace,  but  lawlessness.  God  cannot  be  lawless.  God  must  be  just  to  all,  and  His  love  means  there  is  a  love  for  all.  Yet  His  holiness  means  He  cannot  show  grace  to  all  in  the  same  way  that  He  shows  justice  to  all.  It  is  not  easy  to  explain  but  He  must  be  loving,  but  He  is  not  under  the  same  compulsion  to  be  gracious  in  a  saving  way.

One  of  the  most  common  heresies  of  today  is  that  if  there  is  a  heaven,  everybody  goes  there.  It  is  a  place  where  cricketers  continue  to  play  cricket,  drinkers  continue  to  press  the  boundaries,  and  everybody  has  a  rollicking  good  time.  God  is  not  offended  by  anything  much  that  we  do  here  on  earth.  Aussie  values  should  be  enough  to  get  you  a  ticket.  It  has  been  coming  for  a  good  while.  Just  before  he  was  hanged  by  the  Nazis  in  1945,  Dietrich  Bonhoeffer  lamented:  ‘One  is  distressed  by  the  failure  of  reasonable  people  to  perceive  either  the  depths  of  evil  or  the  depths  of  the  holy.’  Until  we  do  better  that  these  ‘reasonable’  people,  evangelicals  will  continue  to  embrace  a  grace  which  has  the  biblical  name  but  not  the  biblical  content.

With  warmest  regards  in  Christ,
Peter  Barnes