Hearing A Sermon

As  Christ  speaks  to  the  seven  churches  of  Asia  in  Revelation  2-3,  there  is  a  refrain:  ‘He  who  has  an  ear,  let  him  hear  what  the  Spirit  says  to  the  churches’  (Rev.2:7, 11, 17, 29:  3:6, 13, 22).  In  the  Gospel  of  Luke,  Jesus  warns  us:  ‘Take  care  then  how  you  hear’  (Luke 8:18a).  Scripture  assumes  that,  for  the  most  part,  faith  will  come  by  hearing,  and  hearing  through  the  word  of  Christ  (Rom.10:17).  There  are  exceptions,  and  I  am  one  of  them,  but  hearing  the  Word  is  God’s  usual  way  of  making  His  salvation  known.

Strangely  enough,  a  pastor  often  gets  to  read  more  sermons  than  he  hears  –  especially  if  he  is  unused  to  or  hesitant  about  roaming  the  internet,  searching  for  suitable  sermons.  In  any  case,  it  is  not  quite  the  same  thing  as  being  physically  present  and  listening  to  a  pastor  expound  the  word  of  God.  Yet  hearing  a  sermon  can  be  quite  as  demanding  as  preaching  one.

Augustine  in  sermon  274  said  to  his  congregation:  ‘We  have  heard  a  long  reading,  brief  is  the  day.  And  now  with  a  long  sermon  I  should  not  hold  your  patience.  I  know  you  have  listened  patiently,  and  by  standing  and  listening  like  martyrs  you  have  suffered.’  In  Augustine’s  day  the  preacher  sat  and  the  congregation  stood,  but  comparing  the  whole  exercise  to  the  suffering  of  a  martyr  seems  a  little  overdone!

Luther  could  speak  as  only  he  could  when  in  full  cry.  He  declared:  ‘Ears  are  the  only  organs  of  the  Christian.’  As  a  preacher,  he  even  placed  the  preached  word  over  the  written  word:  ‘The  church  is  not  a  pen-house  but  a  mouth  house.’  To  those  who  claimed  that  they  could  read  the  Word  of  God  at  home  with  as  much  profit  as  listening  to  a  preacher,  Luther  responded  vigorously:  ‘Even  if  they  do  read  it,  it  is  not  as  fruitful  or  powerful  as  it  is  through  a  public  preacher  whom  God  has  ordained  to  say  and  preach  this.’ Commenting  on  Malachi 2:7  (‘the  lips  of  a  priest  guard  knowledge’),  he  stated:  ‘Reading  it  is  not  as  profitable  as  hearing  it,  for  the  live  voice  teaches,  exhorts,  defends,  and  resists  the  spirit  of  error.  Satan  does  not  care  a  hoot  for  the  written  Word  of  God,  but  he  flees  at  the  speaking  of  the  Word.’ Of  course,  he  was  not  endorsing  all  preaching  but  only  faithful  preaching.  He  warned  against  those  who  took  true  preaching  for  granted:  ‘one  day  it  will  rain  mud.’

Martyn  Lloyd-Jones  could  speak  of  ‘the  romance  of  preaching’.  One  never  knows  what  God  might  do.  Spurgeon  tells  of  a  man  who  went  to  chapel  to  hear  the  singing,  and  put  his  finger  in  his  ears  when  the  preaching  began.  But  an  insect  settled  on  his  face,  so  he  went  to  brush  it  away,  only  to  hear  the  minister  say:  ‘he  that  hath  ears  to  hear,  let  him  hear.’  He  was  converted.

How  should  we  hear?  It  is  not  something  mechanical  and  automatic,  yet  it  is  something  very  crucial.  Let  me  draw  on  a  sermon  by  Charles  Sermon.  He  warned  that  many  are  careless  hearers,  others  are  critical  hearers,  and  while  yet  others  will  only  hear  what  they  want  to  hear.  Yet  hearing  the  gospel  is  a  savour  of  life  or  death  (2 Cor.2:15-16)!  We  should  hear  with  candour,  with  an  honest  and  good  heart,  a  desire  to  profit  from  the  Word,  and  with  humble  dependence  on  God’s  Spirit.  In  summary,  Simeon  cites  the  Anglican  Litany:  ‘That  it  may  please  Thee  to  give  to  all  Thy  people  increase  of  grace,  to  hear  meekly  Thy  Word,  and  to  receive  it  with  pure  affection  and  to  bring  forth  the  fruits  of  the  Spirit.’

With  warmest  regards  in  Christ,
Peter  Barnes