What if Jesus is Good?

It  used  to  be  taken  for  granted  that,  by  and  large,  many  people  who  did  not  give  much  thought  to  the  matter  would  almost  instinctively  agree  with  Peter’s  words  that  Jesus  of  Nazareth  ‘went  about  doing  good’  (Acts 10:38).  They  might  not  think  that  this  means  much  more  than  what  we  find  in  the  next  chapter  where  we  read  that  Barnabas  was  ‘a  good  man’  (Acts 11:24).  Even  the  pagans  on  the  island  of  Malta  could  show  ‘unusual  kindness’  to  Paul  and  his  crew  (Acts 28:2).  They  were,  in  a  sense,  good,  for  evil  people  can  do  good  things  (Matt.7:11).  So  perhaps  our  vague  friend  would  be  prepared  to  say  that  the  Maltese  pagans  did  a  good  deed,  while  Barnabas  could  be  described  as  a  good  man,  but  probably  Jesus  was  better  than  the  Maltese  pagans  and  also  Barnabas.

This  might  seem  fairly  straightforward  but  it  is  not.  To  be  good,  one’s  words  and  actions  must  go  together.  The  more  we  know  people,  the  more  we  realise  that  we  are  all  mixed.  All  of  us  do  some  good  things,  but  somehow  there  is  an  undercurrent  of  selfishness,  bad  temper,  lust,  greed,  indifference  to  others,  and  vanity  in  us  all.  There  seems  to  be  more  than  one  understanding  of  ‘good’.  Jesus  told  the  rich  young  synagogue  ruler:  ‘No  one  is  good  except  God  alone’  (Mark 10:18).  Is  that  what  Luke,  the  author  of  Acts,  when  he  described  Barnabas  as  ‘good’?  Certainly  not!  When  the  crowd  at  Lystra  got  rather  excited  at  an  apostolic  healing,  they  declared  Paul  and  Barnabas  to  be  gods  (Acts 14:11)  and  could  barely  be  restrained  from  sacrificing  to  them  (Acts 14:18).  So  Barnabas,  and  Paul  for  that  matter,  were  a  long  way  from  regarding  themselves  as  good  in  the  sense  that  God  is  good.  In  fact,  Paul  could  say  that  nothing  good  dwelt  in  him  (Rom.7:18)  and  that  at  one  time  Barnabas  was  swept  along  by  hypocrisy  (Gal.2:13).  The  generosity  and  encouraging  nature  of  Barnabas  (e.g.  Acts 4:36-37)  meant  that  he  was  a  spiritual  and  amiable  fellow-worker,  but  not  bereft  of  blind  spots.

What,  then,  about  Jesus  of  Nazareth?  He  certainly  seems  consistent,  in  that  His  actions  and  deeds  go  together.  His  words  are  often  treated  by  unbelievers  even  as  wondrous  words  –  even  if  misunderstood.  Many  a  non-Christian  has  read  parts  of  the  Sermon  on  the  Mount,  and  declared  in  the  words  of  the  officers  sent  to  arrest  Jesus:  ‘No  one  ever  spoke  like  this  man!’  (John 7:46)  A  problem  arises  in  that  Jesus  does  not  utter  the  kind  of  ‘inspiring  thoughts  for  daily  living’  that  we  might  expect.  Without  the  slightest  attempt  to  puff  Himself  up,  He  speaks  authoritatively  on  the  characteristics  of  a  disciple,  adding  that  He  Himself  would  be  the  Judge  who  determined  the  eternal  destiny  of  those  who  came  before  Him  (Matt.7:21-23, 24-27).  By  calling  John  the  Baptist  the  messenger  to  come,  He  necessarily  implies  that  He  Himself  is  the  Lord  (Matt.11:1-19).  He  offers  rest  to  weary  souls  who  come  to  Him  (Matt.11:28-30).  While  He  is  David’s  son,  He  is  also  David’s  Lord  (Matt.22:41-46).  Throughout  His  ministry,  He  provides  insights  into  daily  life,  but  they  are  invariably  connected  to  understanding  who  He  is.  Jesus  is  the  good  shepherd  (John 10:11),  the  resurrection  and  the  life  (John 11:25)  and  the  way,  the  truth  and  the  life  (John 14:6).

A  similar  problem  arises  with  Jesus’  deeds.  It  is  not just  that  He  did  what  is  good,  but  that  He  only  did  what  is  good  (e.g.  John 8:46;  1 Peter 2:22).  Furthermore,  He  did  what  is  good  in  a  supernatural  way  –  He  healed  the  sick;  He  caused  the  lame  to  walk;  He  gave  sight  to  the  blind  and  gave  hearing  to  the  deaf;  and  He  raised  the  dead  (e.g.  Matt.11:4-5).  So  overwhelmingly  good  and  obvious  were  His  deeds  that  even  the  pagans  in  Tyre,  Sidon  and  Sodom  would  have  responded  to  Him  had  they  see  Him  (Matt.11:20-24).  Because  the  miracles  were  done  out  in  the  open,  and  hence  were  undeniable  (e.g.  John 11:47-53;  Acts 4:16),  those  who  would  not  believe  in  their  divine  origin  were  forced  by  their  own  logic  to  say  that  Jesus  was  doing  the  work  of  the  devil  (Matt.12:22-32).  He  is  regarded  not  as  the  best  of  men,  but  the  worst;  there  is  no  mid-point.

The  Swiss  Protestant  scholar  Alexandre  Vinet  (1797-1847)  once  said  that  one  could  construct  the  most  exalted  ethic  from  every  man’s  standards  for  his  neighbour  and  the  most  degraded  ethic  from  every  man’s  own  conduct.  We  human  beings  are  a  mass  of  inconsistencies.  Not  so  with  Jesus.  He  is  good,   but  not  in  the  Barnabas  sense.  He  is  good  in  the  sense  that  God  is  good.  In  fact,  it  only  makes  sense  to  say  that  Jesus  is  good  if  He  is  God.

With  warmest  regards  in  Christ,

Peter  Barnes